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Descubre la pata de elefante, la masa letal de material radiactivo en el sótano de Chernobyl


El pie de elefante se creó después del desastre de Chernobyl en 1986 cuando explotó el reactor 4, liberando una masa de material radiactivo similar a la lava llamada corio.
En abril de 1986, el mundo experimentó su peor desastre nuclear hasta el momento cuando estalló un reactor en la planta de energía de Chernobyl en Pripyat, Ucrania. Más de 50 toneladas de material radiactivo flotaron rápidamente por el aire, viajando hasta Francia. La explosión fue tan severa que los niveles tóxicos de material radiactivo salieron de la planta durante 10 días.

Pero cuando los investigadores finalmente desafiaron el lugar del desastre en diciembre de ese año, descubrieron algo inquietante: un montón de químicos abrasadores y calientes que se habían quemado hasta el sótano de la instalación donde luego se había solidificado.

La masa se denominó el "pie de elefante del elefante" por su forma y color y continúa lanzando cantidades extremadamente altas de radiación a este día. Aunque es un nombre benigno, el pie de elefante continúa emitiendo cantidades extremadamente altas de radiación hasta el día de hoy.

De hecho, la cantidad de radiación detectada en la pata de elefante fue tan severa que podría matar a una persona en cuestión de segundos.

El desastre nuclear de Chernobyl





Trabajadores de emergencia que limpian materiales radiados con palas en Pripyat justo después del desastre.

En la madrugada del 26 de abril de 1986, una explosión masiva en la planta de energía nuclear de Chernobyl en la entonces Unión Soviética provocó un colapso.

Durante una prueba de seguridad, el núcleo de uranio dentro del reactor 4 de la planta se sobrecalentó a una temperatura de más de 2,912 grados Fahrenheit. Como resultado, una cadena de reacciones nucleares lo hizo explotar, rasgando su tapa de concreto y acero de 1,000 toneladas métricas.

La explosión luego rompió los 1,660 tubos de presión del reactor, causando una segunda explosión y un incendio que finalmente expuso el núcleo radiactivo del reactor 4 al mundo exterior. La radiación liberada se detectó en lugares tan lejanos como Suecia.


Los investigadores registran los niveles de radiación durante la construcción de una nueva cubierta o "sarcófago" para el reactor 4.



Cientos de trabajadores e ingenieros en la planta nuclear fallecieron a las pocas semanas de estar expuestos a la radiación. Muchos arriesgaron sus vidas para contener la explosión y el posterior incendio en la planta, como Vasily Ignatenko, de 25 años, quien falleció tres semanas después de ingresar al sitio tóxico.

Innumerables otros contrajeron enfermedades terminales como el cáncer incluso décadas después del incidente. Millones de personas que vivieron más cerca de la explosión sufrieron problemas de salud similares y duraderos. Los efectos de toda esa radiación todavía se sienten en Chernobyl hoy.

Los investigadores continúan estudiando las secuelas del desastre de Chernobyl, incluido el sorprendente resurgimiento de la vida silvestre en el circundante "bosque rojo" . Los investigadores también están tratando de cuantificar las ramificaciones más amplias de la catástrofe, incluido el extraño fenómeno químico que se formó en el sótano de la planta, conocido como pie de elefante.

¿Cómo se formó el pie de elefante?




La masa similar a la lava es una mezcla de combustible nuclear, arena, concreto y otros materiales a través de los cuales se derritió.

Cuando el reactor 4 se sobrecalentó, el combustible de uranio dentro de su núcleo se fundió. Luego, el vapor destruyó el reactor. Finalmente, el calor, el vapor y el combustible nuclear fundido se combinaron para formar un flujo de 100 toneladas de productos químicos muy calientes que brotaron del reactor y atravesaron el piso de concreto hasta el sótano de la instalación donde eventualmente se solidificó. Esta mezcla letal de lava se hizo conocida como la pata de elefante por su forma y textura.

La pata de elefante se compone de solo un pequeño porcentaje de combustible nuclear; el resto es una mezcla de arena, concreto derretido y uranio. Su composición única fue llamada "corium" para denotar dónde comenzó, en el núcleo. También se conoce como material que contiene combustible similar a la lava (LFCM) que los científicos continúan estudiando hoy.

La extraña estructura fue descubierta meses después del desastre de Chernobyl y, según los informes, todavía ardía.

El incidente de Chernobyl sigue siendo una de las peores tragedias nucleares hasta la fecha.
La masa de químicos de varios metros de ancho emitió niveles extremos de radiación, causando efectos secundarios dolorosos e incluso la muerte a los pocos segundos de la exposición.

Cuando se midió por primera vez, la pata de elefante liberó casi 10.000 roentgens por hora. Eso significaba que la exposición de una hora era comparable a la de cuatro millones y medio de radiografías de tórax.

Treinta segundos de exposición habrían causado mareos y fatiga, dos minutos de exposición causarían hemorragias en las células del cuerpo y cinco minutos o más provocarían la muerte en solo 48 horas.

A pesar del riesgo asociado con el examen de la pata de elefante, los investigadores, o liquidadores como se les llamó, después de Chernobyl lograron documentarlo y estudiarlo.



El trabajador no identificado en esta foto probablemente experimentó problemas de salud, si no la muerte, debido a su proximidad al Pie de Elefante.



La masa era relativamente densa y no podía perforarse, sin embargo, los liquidadores se dieron cuenta de que no era a prueba de balas cuando la dispararon con un rifle AKM.

Un equipo de liquidadores construyó una cámara de ruedas tosca para tomar fotos de la pata de elefante desde una distancia segura. Pero las fotografías anteriores muestran a los trabajadores tomando fotos a corta distancia.

Artur Korneyev, un especialista en radiación que tomó la fotografía del hombre al lado de la pata de elefante arriba, estaba entre ellos. Korneyev y su equipo tuvieron la tarea de localizar el combustible que quedaba dentro del reactor y determinar sus niveles de radiación.

"A veces usábamos una pala", le dijo al New York Times. "A veces usábamos nuestras botas y simplemente pateábamos [pedazos de escombros radiactivos]".

La fotografía de arriba fue tomada 10 años después del incidente, sin embargo Korneyev aún sufría de cataratas y otras enfermedades después de su exposición a la masa de corium.

Replicando la pata de elefante





Los investigadores han recreado la pata de elefante en un laboratorio en un intento por comprender los materiales que se crean en una fusión nuclear.

El pie de elefante ya no emite tanta radiación como antes, pero aún representa una amenaza para cualquiera que se encuentre cerca.

Para realizar más estudios sin arriesgar su salud, los investigadores están tratando de replicar pequeñas cantidades de la composición química de la pata de elefante en el laboratorio.

En el año 2020, un equipo de la Universidad de Sheffield en el Reino Unido desarrolló con éxito una miniatura de la pata de elefante usando uranio empobrecido, que es aproximadamente un 40 por ciento menos radiactivo que el uranio natural y se usa comúnmente para producir blindaje y balas.

Un empleado de la reserva de ecología de radiación bielorrusa mide el nivel de radiación dentro de la zona de exclusión de Chernobyl.



La réplica es un gran avance para los investigadores que intentan evitar crear nuevamente esas masas radiactivas involuntarias.

Sin embargo, los investigadores advierten que debido a que la réplica no es una coincidencia exacta, cualquier estudio basado en ella debe interpretarse con un grano de sal. Andrei Shiryaev, investigador del Instituto Frumkin de Química Física y Electroquímica en Rusia, comparó la simulación con "hacer deporte real y jugar videojuegos".

"Por supuesto, los estudios de materiales simulantes son importantes ya que son mucho más fáciles y permiten muchos experimentos", reconoció. "Sin embargo, uno debe ser realista sobre el significado de los estudios de solo los simulantes".

Por ahora, los científicos planea continuar buscando formas de evitar el desastre que representa la pata de elefante.

Ahora que has aprendido sobre la masa altamente radiactiva en Chernobyl conocida como el pie de elefante, mira cómo los científicos están estudiando hongos que comen radiación en Chernobyl para aprovechar su poder. Luego, lea acerca de cómo Rusia lanzó su propio programa de televisión para rehabilitar la imagen del país después del éxito de la serie de HBO Chernobyl.


Tags: ciencia, historia

Publicado por ofgn30 @ 18:21
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